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Adrian Bird, padre de la epigenética, premio Fundación BBVA

El bioquímico británico Adrian Bird, padre de la epigenética que estudia los factores que modulan la activación y desactivación de los genes sin cambiar la secuencia del ADN, obtiene el premio de la Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento en Biomedicina.

Adrian Bird, padre de la epigenética, premio Fundación BBVA
El bioquímico Adrian Bird/Foto:BBVA

Según recoge el acta del jurado, formado entre otros por el investigador del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO) Mariano Barbacid, “todas las células de un organismo tienen la misma información genética pero realizan funciones diferentes porque expresan distintos conjuntos de genes”.

Bird vio cómo una serie de marcas químicas -denominadas metilación- controlan esa actividad genética en el ADN.

La metilación del ADN es esencial en el desarrollo y envejecimiento de un organismo y, por tanto, desempeña un papel crucial en numerosas enfermedades y en la progresión de prácticamente todos los tipos de cáncer.

De hecho, a partir de este hallazgo, Bird y su equipo identificaron las proteínas cuya mutación causa algunas enfermedades humanas como el síndrome de Rett, un trastorno severo del autismo que afecta a una de cada 10.000 niñas.

En 2007, el investigador británico demostró con ensayos en ratones que se pueden revertir los síntomas de este síndrome al introducir el gen cuya ausencia causa la enfermedad.

“Se trata de la primera vez que se consigue revertir una enfermedad neurológica en un contexto experimental, lo que ofrece esperanzas de que este concepto se pueda trasladar a terapias en humanos”, valora el acta del jurado.

“Antes estaba orgulloso de dedicarme a la investigación básica pero ver que tu trabajo puede tener un impacto tan directo en la vida de las personas es emocionante y añade toda una nueva dimensión a tu trabajo”, ha dicho Adrian Bird a los periodistas tras conocer la concesión de este premio.

Bird ha avanzado además que hay otra enfermedad genética conocida como síndrome del X (SXF) o síndrome de Martin-Bell -un trastorno hereditario que ocasiona retraso mental- que, según sugieren las investigaciones preliminares “también podría ser tratable y reversible”.

“El tabaquismo, por ejemplo, interviene sobre la metilación del ADN, así que entender cómo se producen estos cambios será esencial no sólo para entender enfermedades como el síndrome de Rett, sino para esclarecer también cómo influyen estos factores en otras dolencias como el cáncer”, ha dicho.

Por ello, encontrar la manera de cambiar las marcas epigenéticas abriría la puerta a aplicaciones terapéuticas en un amplio abanico de enfermedades, destaca el acta del jurado.

Junto a Biomedicina, los premios Fronteras del Conocimiento de la Fundación BBVA reconocen el trabajo en otras siete áreas como las Ciencias Básicas (Física, Química y Matemáticas), las Tecnologías de la Información y la Comunicación, la Ecología, el Cambio Climático, la Economía, las Finanzas y la Cooperación al desarrollo.

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