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Esqueletos robóticos para ayudar a caminar a lesionados medulares

Un grupo de investigadores de biomecánica trabaja en unos esqueletos robóticos que permitan caminar a los lesionados medulares de una forma más natural y flexible que los actuales y que sean capaces de anticiparse a la intención del usuario mediante sistemas de inteligencia artificial

Los investigadores coinciden en que los actuales dispositivos robóticos destinados a la locomoción humana todavía no ofrecen mucha capacidad de adaptación al paciente ni la flexibilidad necesaria para los usuarios.

Y para mejorar esta adaptación y que sea el exoesqueleto el que se adapte a las necesidades de los pacientes, en vez de al contrario, se ha constituido un consorcio que reúne a ocho socios de cinco países diferentes, España, Bélgica, Italia, Islandia y Japón, que desarrollarán durante tres años el proyecto ‘BioMot’, en el que participa el Hospital Nacional de Parapléjicos de Toledo.

El proyecto ‘BioMot’ se realiza gracias al apoyo financiero del programa TIC dentro del Séptimo Programa Marco para la Investigación de la Comisión Europea.

Esqueletos robóticos para ayudar a caminar a lesionados medulares
Un voluntario del Hospital de Parapléjicos de Toledo prueba los nuevos dispositivos para ayudar a caminar a lesionados medulares bajo la supervisión del investigador Antonio José del Ama (i). EFE/Ismael Herrero

En una entrevista con Efe, el investigador del Grupo de Bioingeniería del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), Juan Moreno, señala que el objetivo del proyecto es mejorar la autonomía de los dispositivos, ya que éstos “todavía son muy rígidos desde el punto de vista del control y lo que se quiere es que haya una interacción más natural con los usuarios”.

Así, con la incorporación de sistemas de inteligencia artificial, se pretende que los exoesqueletos sean capaces de anticipar la intención del usuario y ser más flexibles, para que el paciente no se tenga que adaptar al sistema, sino al contrario.

“Es darle la vuelta al enfoque actual de los exoesqueletos”, resume Moreno el propósito del proyecto.

Con los actuales modelos de exoesqueleto, el lesionado medular puede utilizar estos aparatos para que le ayuden a caminar, pero se tiene que adaptar “al ritmo” del aparato. El nuevo proyecto pretende que el esqueleto robótico sea capaz de calcular la velocidad de la marcha o si el paciente quiere subir un escalón, por ejemplo.

Se tratarán de exoesqueletos totalmente personalizados, adaptados a las características del paciente, es decir, su talla, su peso, los requisitos individuales en cuanto a la necesidad de soporte en la marcha, ya que cada paciente tiene una “capacidad residual” para caminar distinta, pues por ejemplo mientras algunos tienen control sobre las caderas, otros no.

“Pretendemos con el proyecto hacer que la combinación de la capacidad residual que tenga el lesionado medular con la capacidad que aporta el exoesqueleto resulte en una marcha armónica”, indica a Efe el director del Grupo de Bioingeniería del CSIC, José Luis Pons.

Para lograr este objetivo, se estudian aspectos como la compatibilidad biomecánica, del exoesqueleto con la anatomía del paciente, temas de aprendizaje de la interacción que se establece entre el lesionado medulaer y el exoesqueleto y el aprendizaje del proceso de la marcha en sí.

Esqueletos robóticos para ayudar a caminar a lesionados medulares
El investigador de la Unidad Biomecánica del Hospital Nacional de Parapléjicos, Antonio José del Ama. EFE/Ismael Herrero

El investigador de la Unidad Biomecánica del Hospital Nacional de Parapléjicos, Antonio José del Ama,señala que de momento estos dispositivos están en fase de investigación, aunque se espera que al finalizar este proyecto se pueda tener algún prototipo que pueda ser lanzado al mercado.

En este punto, advierte de que no todos los resultados que se pueden obtener en una investigación son “inmediatamente transferibles”, aunque el reto es que estos sistemas robóticos sean “más fácilmente usables, más transparentes y puedan cumplir su función de manera más natural”.

“Que la tecnología robótica sea utilizable por el mayor número de personas posible, sin que necesiten un entrenamiento previo excesivo”, concluye Del Ama.

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